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La partículas están en todas partes, pero algunas clases causan más daño que otras. Las partículas más grandes pueden causar menos problemas a la salud porque no pueden pasar por los pasajes nasales y las vías respiratorias superiores. Pero las pequeñas partículas pueden evadir las defensas del sistema respiratorio. Las partículas de menos de 10 micrones en diámetro presentan este problema, por lo general. (Un micrón es más pequeño de lo que usted se pueda imaginar -- el punto (.) al final de esta frase tiene cientos de micrones a través).

Estas partículas se alojan en nuestros pulmones y pueden causar efectos a corto plazo, como respiración dificultosa y tos, así como problemas crónicos respiratorios. Cuando el nivel de partículas está alto, la gente con asma presenta síntomas mas graves, y toman más medicinas; y también se aumentan las visitas por problemas respiratorios a los consultorios de emergencia. Estas partículas respirables son especialmente dañinas para los ancianos y para aquellas personas con problemas respiratorios y cardiovasculares. Estudios recientes demuestran que la exposición continua a éstas partículas esta asociada a un alto promedio de muertes por enfermedades respiratorias y cardiovasculares.

Origen de la Contaminación por Partículas
La combustión es uno de los mayores causantes de las partículas respirables. Los vehículos y la quema de maderas son el origen de mayor combustión en el Area de la Bahía (en otras regiones -- el Valle Central, por ejemplo -- los incendios forestales y las quemas agrícolas también contribuyen grandemente. Pero el curso del viento empuja la contaminación lejos de la Bahía, no hacia ella.).

La contaminación por partículas se encuentra en lo más alto en los días de invierno con poco viento. El principal culpable en este caso son las chimeneas de los hogares. En un día quieto, las partículas de humo de una sola chimenea pueden causar serios problemas a los vecinos que sufran de asma o que tengan otra clase de enfermedad respiratoria.

En otras épocas del año, los vehículos son la causa principal de partículas respirables. A pesar de que los vehículos que operan con gasolina y con diesel emiten partículas, los buses diesel y los camiones emiten mucho más por milla cuando están movilizándose. Los motores diesel son los causantes de aproximadamente el 79 por ciento de la contaminación por partículas por vehículo en las carreteras. Más del 98 por ciento de las partículas que estos emiten son de menos de un micrón en diámetro, muchísimo menores que el nivel al cual las partículas se fijan en los pulmones.


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