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Los monitores de radiación no pueden detectar de manera confiable el uranio altamente enriquecido en los puertos y cruces fronterizos de EE.UU.

Estados Unidos permanece vulnerable al contrabando nuclear de terroristas a pesar de gastar miles de millones

WASHINGTON (25 de marzo de 2008) –El equipo de seguridad nuclear en las fronteras y puertos de Estados Unidos no logra detectar confiablemente el uranio altamente enriquecido que entra al país, lo que significa que los estadounidenses están gastando miles de millones en máquinas que no detectan confiablemente el material nuclear más peligroso, lo que le facilita a los terroristas contrabandear el material necesario para construir una bomba nuclear en los Estados Unidos, según un artículo publicado en el número de abril de Scientific American titulado: “Detección de contrabando nuclear.” (páginas 98 a 104).
 
Los autores, miembros del Consejo para la Defensa de Recursos Naturales (NRDC), son: Thomas B. Cochran, Ph.D., científico senior y Wade Green Presidente de política nuclear; y Matthew G. McKinzie, Ph.D., científico senior del programa nuclear. Además de la publicación del artículo, NRDC presentó una petición a la Comisión Regulatoria Nuclear (NRC) de EE.UU. para que fije una fecha tras de la cual dejará de otorgar licencias o autorizar la exportación de uranio altamente enriquecido para usos civiles.
 
Los principales descubrimientos en el artículo son:
 
  • Como se demostró en dos experimentos de campo y usando cálculos de computadora, los detectores de radiación en portal que se usan actualmente en los cruces fronterizos y puertos de EE.UU. no pueden detectar cantidades importantes de uranio altamente enriquecido;
  • El diseño y construcción de una sola bomba de fisión nuclear con uranio altamente enriquecido es impresionantemente simple;
  • Incluso las versiones avanzadas de tecnología de monitoreo pasivo de radiación en portal que están actualmente en consideración no ofrecen aumentar la confianza en la capacidad del Departamento de Seguridad Nacional (DHS) de EE.UU. para detectar uranio altamente enriquecido escondido, a pesar de la enorme inversión que hará Estados Unidos en ellas.
  • Considerando que el único impedimento de importancia para que los terroristas usen una bomba atómica cruda hecha con uranio altamente enriquecido es obtener el material, los autores instan al gobierno federal a crear un plan estratégico más amplio y eficaz centrado en eliminar, consolidar y asegurar las fuentes de uranio altamente enriquecido actualmente extensas y vulnerables.
 
Desde los ataques terroristas del 11 de septiembre del 2001, NRDC ha ayudado en dos ocasiones a una unidad de periodistas investigadores de ABC News encabezada por el reportero Brian Ross a enviar en secreto un cilindro de uranio empobrecido del tamaño de una lata de refresco con un peso de 15 libras de puertos extranjeros a EE.UU., imitando las rutas que podría usar un terrorista para contrabandear uranio altamente enriquecido. La lata de uranio empobrecido de NRDC pasó sin ser detectada a través de la red de monitores de radiación en portal que funcionan actualmente en cruces fronterizos y puertos de ingreso de Estados Unidos. Si la lata hubiese sido de uranio enriquecido con un ligero blindaje hubiese presentado una señal aún más débil en los monitores de radiación en portal, según los cálculos de los autores. Las investigaciones subsiguientes de NRDC sobre bombas de fisión nuclear simples mostraron que los riesgos de que terroristas adquieran uranio altamente enriquecido son aún mayores que las contempladas originalmente por los autores.
 
Con base en estos hallazgos, los científicos y expertos en políticas de NRDC están recomendando que el gobierno federal cambie sus prioridades para concentrarse principalmente en la eliminación de las fuentes de uranio enriquecido en todo el mundo. Con respecto a esto, NRDC presento hoy una petición de creación de reglamentos a la Comisión Regulatoria Nuclear (NRC) solicitando que la NRC fije una fecha tras de la cual ya no otorgará licencias a civiles para el uso de uranio altamente enriquecido ni autorizará su exportación.
 
Pulse aquí para leer el artículo en Scientific American, ir a la Petición de NRDC a la NRC (pdf), o leer más sobre el problema y los experimentos de contrabando de ABC News en 2002 y 2003.