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NRDC y EWG demandan para proteger a millones de agua contaminada en California

Unas 31 millones de personas expuestas al carcinógeno cromo hexavalente en el agua de grifo

SAN FRANCISCO (15 de agosto de 2012)- Esta semana, el Consejo para la Defensa de los Recursos Naturales (NRDC) y el Environmental Working Group (EWG) demandó al Departamento de Salud Pública de California por no proteger a millones de sus residentes del cromo hexavalente, un químico que causa cáncer y que se hizo trágicamente famoso en la película "Erin Brockovich". 

La agencia tenía que establecer una norma de agua potable segura para el cromo hexavalente, hace ocho años, pero ha fracasado en su tarea de proteger a los ciudadanos de químicos peligrosos como este. La demanda judicial de NRDC y EWG, presentada ante la Corte Superior de California de Alameda, recalca que el retraso es injustificado y se debe finalizar esta norma rápidamente.

"Millones de californianos están bebiendo agua tóxica debido a la negligencia del gobierno", dijo Nicolás Morales, abogado de NRDC. "El estado no ha protegido a nuestro suministro de agua potable de este agente carcinógeno, así que vamos a los tribunales para ponerle fin a esto. El agua potable es un recurso muy valioso y ya es hora de que sea tratada como tal".

Un análisis del EWG de los registros oficiales del Departamento de Salud Pública sobre la calidad del agua entre 2000 y 2011, reveló que cerca a un tercio de las más de 7.000 fuentes de agua potable estaban contaminadas con cromo hexavalente en niveles que exceden los límites de salubridad. Estas fuentes de agua se extienden a lo largo de 52 de los 58 condados de California, afectando a unos 31 millones de residentes.

En 2001, la Legislatura del Estado de California le ordeno a la agencia adoptar una norma para el 1ro de enero de 2004, dándole dos años para hacerlo. Ocho años después de su plazo legal y la agencia aún no ha hecho ningún progreso visible.  Para rematar, el Departamento dice que podría tomar varios años más antes de una norma sea finalizada.

"Las comunidades de todo California y los EE. UU. están siendo envenenadas por este químico peligroso", dijo Erin Brockovich, una defensora del medio ambiente y del consumidor. "Ya hemos esperado el tiempo suficiente y la gente de California no puede seguir estando expuesta a niveles peligrosos de este tóxico en el agua del grifo. El Departamento de Salud Pública tiene que hacer su trabajo y adoptar una norma sólida para el cromo hexavalente en el agua potable. "

Fuentes de agua potable en Sacramento, San José, Los Ángeles y Riverside superaron los límites de salubridad de cromo hexavalente, según un informe de 2010 de EWG donde analizaron el agua de grifo en 25 ciudades de Estados Unidos.

El informe también encontró que esta amenaza no se limita a California. Al menos 74 millones de estadounidenses en miles de comunidades de 42 estados beben agua del grifo contaminada con "cromo total", que incluye el hexavalente y otras formas de metal.

A pesar de que se conoce que el cromo hexavalente causa cáncer, daños reproductivos y otros efectos graves para la salud, no existe un estándar nacional o estatal para este químico en el agua potable. Por lo tanto, las agencias de agua no tienen que vigilar de forma exhaustiva o eliminar el cromo hexavalente antes de que salga del grifo.

"Uno pensaría que el estado de California se han movido con rapidez para proteger a sus residentes de este agente cancerígeno, el cual, por desgracia, todavía fluye de los grifos de millones de personas", dijo Renee Sharp, científico y director de la oficina de California de EWG. "Es absolutamente inadmisible que en todavía los niños en California tengan una alta probabilidad de beber un vaso de agua contaminada con niveles peligrosos de cromo hexavalente".

En julio de 2011, La Oficina de Evaluación de Riesgos de Salud Ambiental en la Agencia de Protección Ambiental de California (Cal EPA) anunció una "Meta de Salubridad" final para el cromo hexavalente en el agua potable, lo cual por lo menos es un paso hacia la creación de un estándar. El objetivo se fijó en 0,02 partes por mil millones, el cual es un nivel que no representa un riesgo significativo para la salud humana.

A pesar de que esta meta se estableció hace más de un año, el Departamento no ha tomado las medidas necesarias para establecer un "nivel máximo de contaminante", o la concentración máxima de una sustancia química que se permite en los sistemas públicos de agua potable, como lo es el hexavalente.

El plan del Departamento de tomarse varios años más para finalizar una reglamentación que ya está ocho años retrasada es intolerable, especialmente ya que la agencia podría aplazarla de nuevo y la presión de la industria podría retrasar el estándar aún más.

Se encuentran entre los más expuestos a la contaminación del cromo hexavalente aquellas comunidades adyacentes a instalaciones industriales que utilizan el cromo hexavalente o a los sitios “Superfund”, y en particular los vecindarios de bajos ingresos y minorías.

La gente se expone al cromo hexavalente por beber agua contaminada, comer alimentos contaminados, por inhalación, o por la exposición a tierras contaminadas. El cromo hexavalente por lo general entra al suministro de agua potable mediante el escurrimiento proveniente de operaciones industriales hacia aguas superficiales o la filtración en el agua subterránea.

El cromo hexavalente se utiliza para la producción de acero inoxidable, colorantes textiles, conservación de madera, cuero curtido y como un anti-corrosivo, entre otros. Debido a su amplio uso por muchas industrias, el cromo hexavalente es un tóxico común que se encuentra en aproximadamente dos tercios de los sitios de “Superfund”.

Lea más acerca de las repercusiones sanitarias de cromo hexavalente en el blog de Sarah Janssen, científica del Programa de Salud Pública de NRDC: http://bit.ly/Pn0FEU