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PREGUNTAS Y RESPUESTAS SOBRE EL REPORTE DEL NRDC

Peligro Oculto: Riesgos Ambientales a la Salud de la Comunidad Latina

Q: ¿Por qué escribir un reporte específicamente sobre riesgos ambientales a la salud de la comunidad latina? ¿No están todos los estadounidenses siendo afectados por la contaminación ambiental?

La contaminación en los Estados Unidos amenaza la salud de todos independientemente de nuestra raza, origen étnico, lengua o país de origen. Sin embargo, los Latinos a menudo se encuentran más vulnerables debido a los lugares donde viven y trabajan.

Un gran porcentaje de los latinos en los EE.UU. viven y trabajan en áreas urbanas y agrícolas donde enfrentan un mayor peligro de exposición a la contaminación del aire y del agua potable, a los pesticidas y a la contaminación con plomo y mercurio.

Estos peligros pueden causar serios problemas de salud, incluyendo un aumento en el riesgo de padecer de asma y cáncer, de enfermedades transmitidas por el agua como la giardiasis, la hepatitis y el cólera, y de problemas neurológicos y de desarrollo en los niños.

Por ejemplo, el 88 por ciento de los trabajadores agrícolas en los Estados Unidos son latinos. Estos trabajadores agrícolas y sus familias están expuestos a pesticidas peligrosos en y fuera de sus trabajos. La exposición a la contaminación, combinada con los débiles o inexistentes esfuerzos por informar a los latinos y protegerlos de los peligros a la salud asociados con dicha contaminación, contribuyen a un serio problema de salud que va en aumento.

Q: ¿Qué otros factores - aparte de dónde viven los latinos - explican el impacto desproporcionado de la contaminación en la comunidad latina?

Varios factores afectan la capacidad de los latinos para protegerse a sí mismos, incluyendo:

  • Los datos científicos inadecuados sobre los riesgos ambientales a la salud en comunidades predominantemente latinas;
  • Las acciones y protecciones gubernamentales inadecuadas para estas comunidades;
  • El accesso inadecuado a los servicios de salud;
  • La información accesible en español inadecuada.

Q: ¿Qué podemos hacer para mejorar la salud ambiental en la comunidad latina?

Los problemas relacionados con la contaminación que afectan a las comunidades latinas en los Estados Unidos pueden revertirse, pero solo con un esfuerzo concertado del gobierno y la industria que incluya financiación gubernamental para la recolección de datos adecuados y la investigación, así como para una campaña de información dirigida a la comunidad latina.


LA CONTAMINACIÓN DEL AIRE

Q: ¿De dónde vienen estos contaminantes y qué problemas de salud causan?

Los contaminantes del aire que provienen de plantas generadoras de energía, vehículos, maquinaria pesada y fábricas aumentan el riesgo de padecer de asma, cáncer del pulmón, alergias y bronquitis crónica, e incluso pueden contribuir a la muerte prematura. La contaminación del aire cobra un número de víctimas particularmente elevado entre las mujeres embarazadas y los niños pequeños, aumentando el riesgo de complicaciones durante el embarazo y el parto prematuro, el bajo peso al nacer y los defectos cardíacos.

Q: ¿Cuántos latinos en los Estados Unidos se ven amenazados por el aire contaminado?

Aproximadamente el 66 por ciento de los latinos en los Estados Unidos - 25.6 millones - vive en áreas que no cumplen con los estándares federales de calidad del aire. Éstas áreas incluyen el área fronteriza entre México y los Estados Unidos, el Valle Central de California, y las ciudades de Chicago, Nueva York, Phoenix y Houston.


LA CONTAMINACIÓN DEL AGUA POTABLE

Q: ¿De dónde vienen estos contaminantes y qué problemas de salud causan?

Las bacterias y los parásitos en el agua potable presentan riesgos de enfermedades transmitidas por el agua. Los efectos en la salud de muchas enfermedades transmitidas por el agua incluyen diarrea, dolor abdominal, náusea y vómito - y algunas como el cólera y aquellas causadas por la bacteria E. coli pueden ser fatales para los humanos. Además, otros contaminantes también causan problemas: el arsénico puede causar ciertos tipos de cáncer; el perclorato expone a las personas a riesgos de disminución del nivel de la hormona tiroides, la cual es esencial para el desarrollo cerebral normal en bebés y fetos; y los nitratos pueden interferir con la capacidad de la sangre para llevar oxígeno al cerebro y los órganos vitales.

Q: ¿Dónde se encuentran las comunidades latinas con los peores problemas de contaminación del agua en los Estados Unidos?

Decenas de miles de residentes de los E.E.U.U. se enferman cada año por tomar agua contaminada. Este problema es especialmente serio en el área fronteriza entre México y los Estados Unidos, donde algunas comunidades carecen de acceso a alcantarillados sanitarios y el 12% de la población carece de acceso a agua potable, y en los estados del Sur y del Oeste, donde las fuentes de agua potable están contaminadas con arsénico y nitratos. Algunas ciudades con grandes poblaciones latinas -como Albuquerque, Fresno y San Francisco- tienen agua suficientemente contaminada como para presentar riesgos de salud a los niños y las personas con sistemas inmunológicos débiles.


LA EXPOSICIÓN A LOS PESTICIDAS

Q: ¿De dónde vienen estos contaminantes y qué problemas de salud causan?

Los estadounidenses están expuestos a los pesticidas diariamente. Estos químicos tóxicos se utlizan regularmente en la agricultura y también en el hogar. La exposición a los pesticidas puede causar irritaciones en la piel, quemazón en los ojos, tos, náusea, vómito, diarrea y problemas respiratorios. La exposición a los pesticidas también puede aumentar el riesgo de ciertos cánceres, así como de abortos espontáneos y de defectos congénitos. Los niños son particularmente susceptibles a estos químicos dañinos y muchos están expuestos a altas concentraciones de pesticidas aunque no trabajen en los campos agrícolas.

Q: ¿Cuáles comunidades son las más vulnerables a los riesgos a la salud pública causados por los pesticidas?

Las comunidades donde viven y trabajan los trabajadores agrícolas. Aproximadamente el 88% de los trabajadores agrícolas en los E.E.U.U. son latinos y muchas de estas personas están expuestas a pesticidas tóxicos rutinariamente. Sin embargo, no están expuestos solamente en el trabajo. Los pesticidas se propagan por el aire y se asientan en su agua potable, en sus alimentos y en su ropa. Mientras tanto, los trabajadores que aplican estos químicos en los campos agrícolas a menudo no tienen el entrenamiento y el equipo de seguridad adecuados, o instalaciones con agua para lavarse que podrían protegerlos.


LA EXPOSICIÓN AL PLOMO

Q: ¿De dónde viene la contaminación con plomo y qué problemas de salud causa?

La fuente principal de exposición al plomo es el polvo contaminado con plomo de la pintura con base de plomo. El plomo también se encuentra en la alfarería con esmalte de plomo que algunos turistas traen de México y otros lugares. Algunos niños latinos también podrían estar consumiendo plomo en los dulces que se producen fuera de los Estados Unidos. Se sabe que el plomo causa problemas neurológicos en los niños, aún en dosis diminutas. Más notable aún es que se ha relacionado el plomo con una disminución del coeficiente intelectual, problemas de aprendizaje, conducta hiperactiva, violencia, y conducta antisocial.

Q: ¿Dónde están los latinos más amenazados por el envenenamiento con plomo?

A nivel nacional, los niños latinos están dos veces más propensos que los niños blancos no hispanos a tener un nivel de plomo en la sangre superior al límite establecido por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades como riesgo de envenenamiento con plomo. Estudios recientes en Arizona y en el Condado de San Bernardino en California sugieren que los niños latinos enfrentan un riesgo significativamente elevado de envenenamiento con plomo comparados con el resto de la población infantil en las áreas estudiadas.


LA EXPOSICIÓN AL MERCURIO

Q: ¿De dónde viene la contaminación con mercurio y qué problemas de salud causa?

La principal fuente de exposición al mercurio para la mayoría de la población es el pescado contaminado con mercurio. El mercurio es expulsado al aire por las plantas generadoras de energía y las companías de productos químicos, cae en el agua y se acumula en los peces. Los latinos también están expuestos cuando respiran vapores de mercurio durante ceremonias religiosas o en cosméticos que se anuncian especialmente a las latinas, o cuando lo ingieren en remedios populares. El mercurio se acumula en el cuerpo, donde permanece durante muchos meses. Las mujeres en edad reproductiva, los fetos y los niños enfrentan el mayor riesgo. El mercurio en las madres puede dañar el cerebro en desarrollo en el feto. Los cerebros de los niños continúan desarrollándose hasta aproximadamente los siete años de edad, lo cual los pone en riesgo de desarrollar problemas neurológicos y de conducta, y problemas de aprendizaje.

Q: ¿Cómo se ven afectados los latinos en los E.E.U.U. por la exposición al mercurio?

Un estudio nacional mostró que, por promedio, los niños latinos tienen más altos niveles de mercurio en sus cuerpos que los niños no hispanos. Nacionalmente, los latinos están en riesgo de exposición al mercurio de diversas fuentes porque desconocen los riesgos, y por lo tanto no se protegen adecuadamente. Por ejemplo, muchos estados no publican una versión en español de sus avisos sobre la contaminación con mercurio en el pescado. Un estudio de pescadores en la Bahía de Santa Mónica encontró que solamente 58% de los latinos, comparados con el 88% de los no latinos, estaba al tanto de los avisos sobre el pescado en su área.

Además, estudios recientes sobre el uso del mercurio en remedios populares y cosméticos han mostrado que continúa siendo un problema en distintos lugares del país. Algunas encuestas han encontrado que más de uno de cada 12 latinos menciona el azogue (mercurio) como cura para el empacho (indigestión). Un estudio de latinos en Massachusetts en 2003 encontró que el 38% había usado o conocía a alguien que había usado el azogue con propósitos religiosos, espirituales, o de salud.

NRDC (Natural Resources Defense Council) es una organización nacional sin fines de lucro formada por científicos, abogados y especialistas en el medio ambiente, dedicados a la protección de la salud pública y el medio ambiente. Fundada en 1970, la organización cuenta con más de 550,000 miembros a nivel nacional y mas de un millón de activistas electrónicos, sirviendo desde sus oficinas en Nueva York, Washington, Los Ángeles y San Francisco.

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