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ONDAS DE SUCIEDAD: EL AUMENTO DE CIERRES DE PLAYAS EN EL CONDADO DE LOS ÁNGELES LLEGA A UN NUMERO RECORD POR EL SEGUNDO AÑO MIENTRAS LOS GOBIERNOS LOCALES SE OPONEN A UN PLAN DE LIMPIEZA

La Contaminación Causa Más Cierres de Playas a Través del País

La ciudad de Los Ángeles es nombrada un "Amigo de Playas" por pasar una iniciativa de $500 millones para tratar las aguas de tormenta

LOS ÁNGELES (28 de Julio del 2005) -- Los cierres de playas debidos a la contaminación por bacterias peligrosas en el condado de Los Ángeles llegaron a un número record en el año 2004 por el segundo año consecutivo, mientras los gobiernos locales continúan usando dólares de los contribuyentes para bloquear un plan urbano regional de limpieza del descargue urbano adoptado en el 2001. Esos resultados son parte de un informe anual publicado hoy por el Consejo para la Defensa de Recursos Naturales (NRDC, por sus siglas en ingles) llamado "Testing the Waters: A Guide to Water Quality at Vacation Beaches" (Examinando las Aguas 2004: Una Guía sobre la Calidad del Agua en Playas Vacacionales), que examina la calidad del agua en el océano, las bahías y las playas de los Grandes Lagos en toda la nación.

El reporte, que puede ser obtenido aquí, registró casi 20,000 días de cierres o advertencias de salud a través del país en el 2004, el número más alto desde que el NRDC empezó a registrar el problema 15 años atrás. Una razón, el grupo dice, que el mejoramiento del monitoreo incitado por reportes previos está ahora descubriendo la verdadera magnitud del problema de polución.

El condado de Los Ángeles y de cuarenta y cuatro ciudades desde Signal Hill a Santa Clarita, y desde West Covina hasta Beverly Hills se ganaron este año la dudosa distinción de "Enemigos de Playas"-- comunidades que saben que las aguas negras y el descargue urbano dañan sus playas y sin embargo se oponen a los planes para controlar esta mayor fuente de contaminación para el sur de California. Aunque muchas de estas ciudades no son costeras, su descargue urbano, lleno de basura y de bacteria, fluye directamente a las playas donde contamina el agua costera.

"Estamos nadando en basura mientras que los funcionarios elegidos usan nuestros impuestos para oponer la limpieza de esta contaminación," dijo Anjali Jaiswal, abogada en el proyecto de la calidad de agua costera del NRDC. "Están invirtiendo realmente en la contaminación. Es realmente enfermante."

Los gobiernos locales han gastado una pequeña fortuna hasta ahora en un intento fallido de oponer el plan regional de limpieza ante un tribunal. El plan va más allá de los proyectos del control de la precipitación excesiva anteriores requiriendo mejoras, que puedan ser medidas, en la calidad del agua costera y no simplemente que hagan el esfuerzo. Las 44 ciudades han gastado por lo menos $1.34 millones en cuatro pleitos contra el plan, según los expedientes oficiales obtenidos por el NRDC. Sin embargo, esa suma no incluye los gastos considerables del condado de Los Ángeles, que desafiaron el plan de la limpieza por separado, pero rehúso peticiones por el NRDC para una contabilidad de sus costos legales. Los cinco pleitos fueron rechazados por un juez de la corte superior de Los Ángeles en Marzo, pero el condado y muchas de las ciudades están apelando.

La Ciudad de Los Ángeles nombrada "Amigo de Playas"
Por otra lado, "Testing the Waters" nombra a la ciudad de Los Ángeles un "Amigo de Playas" por pasar la proposición O en noviembre, que dedica $500 millones a reducir la basura, los productos químicos tóxicos y las bacterias peligrosas que contaminan los ríos y las playas. Apoyado por más del 76 por ciento de los votantes, la proposición O hará una contribución importante a la salud pública y a la protección del medio ambiente, según NRDC.

"En Noviembre, la gente de la ciudad de Los Ángeles dieron un gran paso hacia la limpieza de nuestras aguas contaminadas," dijo el miembro del concilio la ciudad de Los Angeles Jan Perry (CD 9), ) presidente del Comité de Calidad Ambiental y del Comité de Manejo de Desecho, y coautor del referendo. "LA proposición O asegura que nuestras playas y ríos serán seguros para que nuestros residentes los disfruten, y es un ejemplo para que otras ciudades hagan lo mismo."

La proposición O financiará proyectos capitales tales como las plantas de tratamiento de precipitación excesiva, estructuras para el desvío de la precipitación excesiva y del descargue urbano, retenes y lavabos de retiro de sedimento, y filtros de drenaje.

"En vez de cerrar nuestras playas, limpiemos el agua," dijo Ms. Jaiswal. "Las autoridades han mejorado al encontrar el problema. Ahora necesitan parar la contaminación desde su punto de origen, reparando y substituyendo los sistemas sépticos y de alcantarillado agrietados, y tratando los escorrimientos de agua. Ésa es la única manera de proteger la salud pública, el medio ambiente y la gigantesca economía turística de California."

En California, los gastos directos del turismo fueron de $82.5 mil millones en el 2004, según la asociación de estudios de mercado económico, Dean Runyan Associates.

Otra organización nacional, Surfrider Foundation, lanzó su informe "State of the Beach" (Estado de la Playa) hoy, que proporciona información sobre la ecología, el acceso, la erosión y la calidad del agua de las playas, incluyendo material del informe de NRDC y de otras fuentes. El reporte se puede ver, en inglés, aquí.

L.A. y los Datos de las Playas del Estado
"Testing the Waters" demuestra que en el 2004, el condado de Los Ángeles llego a 1.469 días de cierres y advertencias (el mayor numero desde 1999, cuando requisitos mas estrictos y completos de supervisión estatal entraron en efecto), y el número mas grande en el estado por segundo año consecutivo. Con respecto al 2003, los días de cierres y advertencias aumentaron solamente en un uno por ciento en el 2004, de1.459 a 1.469 . Sin embargo, los días de cierres y advertencias aumentaron por más de un 60 por ciento en el 2004 comparados al 2002, cuando hubo 913.

Los datos de supervisión revelaron que un 97 por ciento (1.423) de días de advertencia en el 2004 fueron debido a los niveles elevados de bacterias, el mismo porcentaje que en el 2003. La mayoría de éstos (99.7 por ciento) fueron por fuentes de contaminación desconocidas. Menos del uno por ciento (4) provenían de fuentes de agua de tormenta. Los días de advertencias restantes (25) fueron previstos debido a la lluvia. Hubo 21 días de cierres preventivos de playas debido a acontecimientos conocidos de contaminación por causa de aguas residuales.

El condado de Los Ángeles fue seguido por los condados de Orange, San Diego, Ventura, Santa Bárbara, San Francisco, San Mateo, Santa Cruz, Sonoma, Monterrey, y San Luís Obispo en el número total de cierres de playa y de días de advertencias. A lo largo y ancho del estado, hubo una disminución de cierres/advertencias de un 26 por ciento en el 2004. Los días de cierres y advertencias en San Francisco alcanzaron un número record aumentando un 35 por ciento. De los 10 condados que divulgan disminuciones, San Diego, Orange, y Ventura explican más de tres cuartos de la disminución total a partir del 2003. Los resultados detallados para todos los condados están disponibles en el informe encontrado aquí.

Datos de las Playas en el País
"Testing the Waters" encontró que los estados con el mayor aumento de días de cierres y advertencias durante el 2003 fueron Texas (1,074 por ciento), Washington (700 por ciento), Maryland (405 por ciento), Minnesota (333 por ciento), Michigan (174 por ciento), Nueva York (117 por ciento) e Illinois (102 por ciento). Hawai fue de no tener días de cierres y advertencias en el 2003, a tener 1,169 en el 2004, Maine fue de uno en el 2003 a 56 en el 2004. A nivel nacional el número aumentó un 9 por ciento, de 18,284 días en el 2003 a 19,909 en el 2004.

"Esto es un problema a nivel nacional que demanda una solución a nivel nacional," dijo Nancy Stoner, directora del Proyecto de Agua Limpia del NRDC. "Necesitamos reglas más estrictas para aquellos que no están poniendo de su parte, y necesitamos más ayuda federal para que comunidades locales controlen el escurrimiento y renueven sus sistemas de alcantarillado anticuados. Esta misma semana, el Congreso disminuyó la subvención estatal renovable de Agua Limpia, el principal apoyo federal para la infraestructura del agua. Estamos marchando en reversa." (Para más información sobre el estatus de la subvención renovable del estado, haz clic aquí.)

El 85 por ciento de los días de cierres y advertencias fueron provocados por altos niveles de bacterias, indicando la presencia de desechos humanos o animales. Los mayores culpables son las aguas residuales incorrectamente tratadas, y las escorrentías de aguas de tormenta contaminada con bacterias. Las bacterias causan un amplio rango de enfermedades, incluyendo gastroenteritis; disentería; hepatitis; problemas del oído, la nariz, y la garganta; y enfermedades respiratorias. Las consecuencias son peores para los niños, la gente de tercera edad, las mujeres embarazadas, y cualquier persona con el sistema inmune debilitado.

El agua de playa contaminada no solo presenta un riesgo para la salud pública, también puede afectar el comercio local. La actividad económica relacionada con el océano contribuyó más de $200 billones a la economía de EEUU en el 2000, y el turismo y la recreación en las costas son dos de las actividades comerciales de más rápido crecimiento en el país, según la Comisión de Políticas del Océano de los Estados Unidos. Pero la "economía playera" del país sería aún más robusta si las comunidades no fueran obligadas a cerrar sus playas por causa de la polución. Por ejemplo, un estudio citado en el reporte del NRDC estima que el cierre de una playa en el Lago Michigan puede resultar en pérdidas económicas tan altas como $37,000 al día.

Las razones por las cuales hubo un aumento en cierres y advertencias el año pasado incluyen:

  • La incapacidad continua de la mayoría de las municipalidades para identificar y arreglar fuentes de polución;
  • Monitoreo más frecuente, provocado al menos en parte por reportes anteriores del NRDC;
  • Lluvia más torrencial de lo normal en ciertos estados, la cual arrastró más polución hacia las vías fluviales;
  • La implementación del Acta de Evaluación Ambiental, Cierres y Salud (BEACH), la cual pasó en el 2000 y entró en efecto a principios del 2004. La ley requiere que los estados de las costas y de los Grandes Lagos y otros territorios de EEUU adopten los estándares recomendados de la Agencia de Protección Ambiental (EPA), provee subvenciones para los programas de monitoreo y notificación pública, y requiere que la EPA haga que la información y datos sobre la calidad del agua en las playas sea fácilmente accesible.

Amigos de Playas y Enemigos de Playas
El reporte del NRDC identifica jugadores en cuanto a la protección de los visitantes de playas de la contaminación del agua. El NRDC nombró su lista anual de Amigos de Playas -- jurisdicciones que monitorean las aguas de playas regularmente, cierran playas o notifican al público cuando al menos uno de los estándares de salud de la EPA es excedido, y toman pasos significativos para reducir la polución. Amigos de Playas de este año son:

  • La ciudad de Los Ángeles
  • La playa estatal Scarborough, Rhode Island (entre Narragansett y Point Judith); y
  • El condado Door, Wisconsin (al noreste de Green Bay).

    La lista anual de Enemigos de Playas -- comunidades que no monitorean la polución o advierten al público cuando las aguas no son seguras, o que son incapaces de controlar las fuentes de polución -- incluyen:

    • El condado de Los Ángeles y 44 ciudades en el condado, incluyendo Beverly Hills, Claremont, Pomona y Whittier (vea el pdf para una lista completa);
    • El condado Van Buren, Michigan (al oeste de Kalamazoo en el Lago Michigan); y
    • La Playa Atlantic, Carolina del Norte (al sur de la ciudad de Morehead).

    "Estos dos grupos representan los mejores y los peores en cuanto a la calidad de agua y la protección de visitantes a las playas," dijo Mark Dorfman, el autor del reporte del NRDC. "Son estudios de casos en que hacer, y que no hacer para proteger a los 180 millones de Estadounidenses que salen a disfrutar de las playas cada año."

    Las Recomendaciones del NRDC
    El reporte le pide al Congreso que financie completamente el Acta BEACH y el Fondo Estatal Renovable de Agua Limpia, la fuente principal de soporte federal para la infraestructura de agua. El reporte tambien urge a la EPA a que apriete los controles de derrame y desborde de aguas residuales y de tormenta, asegurar que estados y localidades monitoreen la calidad de sus aguas y que notifiquen al público cuando no estén dentro de los estándares bacteriales, y establecer estándares para proteger al público de patógenos acuáticos.

    A nivel estatal y local, el NRDC recomienda que los gobiernos adopten programas de monitoreo y cierres rigurosos, identifiquen las fuentes de polución, y comiencen a limpiarlas. Encima de esto, las autoridades deberían dar advertencias cuando la lluvia torrencial cause que los niveles de bacterias se disparen, y cuando las alcantarillas se rebalsen u otros problemas similares pongan en riesgo la seguridad de las aguas de playa.

    Los ciudadanos también pueden hacer un número de cosas para mejorar la calidad del agua en las playas, incluyendo el capturar las escorrentías de los techos y los caminos de entrada; el mantener bien los sistemas sépticos; recogiendo los desechos de animales; evitando el uso de fertilizantes y pesticidas químicos en el césped y el jardín; y apoyando legislación y financiamiento para mantener el agua de playas limpia, arreglar los sistemas de alcantarillado antiguos, y proteger los pantanos y la vegetación costera.

    NRDC (Natural Resources Defense Council, el Consejo de Defensa de Recursos Naturales) es una organización nacional sin ánimo de lucro que consiste de científicos, abogados y especialistas en el medio ambiente, dedicados a la protección de la salud pública y el medio ambiente. Fundada en 1970, NRDC tiene más de un millón de miembros y activistas en la Internet en todo el país, atendidos desde oficinas en Nueva York, Washington, Los Ángeles, y San Francisco.

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