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EL NÚMERO DE CIERRES DE PLAYAS EN LOS CONDADOS DE SAN FRANCISCO Y LOS ÁNGELES LLEGA A UN NUEVO RECORD EN EL 2004

La Contaminación Causa Más Cierres de Playas a Través del País

SAN FRANCISCO (Julio 28, 2005) -- Los cierres de playas debido a niveles peligrosos de contaminación bacterial llegaron a niveles record el segundo año consecutivo en los condados de Los Ángeles y San Francisco en el 2004, según un reporte anual publicado hoy por el Consejo de Defensa de Recursos Naturales (NRDC). A nivel nacional el reporte del NRDC registró casi 20,000 días de cierres o advertencias en el 2004, el número más alto desde que el NRDC empezó a registrar el problema 15 años atrás. Una razón, el grupo dice, que el mejoramiento del monitoreo incitado por reportes previos está ahora descubriendo la verdadera magnitud del problema de polución.

El reporte, "Examinando las Aguas," el cual cubre las playas del océano, de bahías costeras, y de los Grandes Lagos está disponible aquí. (Otra organización nacional, La Fundación Surfrider, publicó su reporte "Estado de las Playas" hoy, el cual provee información sobre ecología, acceso, erosión, y calidad de agua en las playas, incluyendo materiales del reporte del NRDC y otras fuentes de información. El reporte se puede ver, en inglés, aquí.)

A pesar de los records establecidos en San Francisco y Los Ángeles, los días de cierres y advertencias a través del estado de California disminuyeron un 26 por ciento, de 5,384 en el 2003 a 3,985 en el 2004. Más de tres cuartos de disminución en el estado ocurrieron en los condados de San Diego, Orange, y Ventura. La considerable reducción de monitoreo durante el invierno en Ventura puede explicar la disminución ahí, pero las razones para la disminución en los condados de San Diego y Orange es desconocida. Al mismo tiempo, San Francisco tuvo 162 días de cierres y advertencias en el 2004, un aumento del 35 por ciento a comparación con el 2003. Los Ángeles tuvo 1,469 días de cierres y advertencias en el 2004, un incremento del 1 por ciento desde el 2003, y más del 60 por ciento desde el 2002.

"En vez de cerrar nuestras playas, limpiemos el agua," dijo Anjali Jaiswal, abogado del Proyecto de Calidad de Aguas Costeras del NRDC. " Las autoridades se han vuelto mas eficientes en encontrar los problemas. Ahora necesitan parar la polución en su punto de origen, reparando y reemplazando alcantarillados y sistemas sépticos agrietados, y limpiando el desagÜe urbano contaminado. Esa es la única forma de proteger la salud pública, el medio ambiente, y la gigantesca economía turística de California."

El total de gastos de turistas en los condados costeros de California fue $82.5 billones y generó 892,000 empleos en el 2004, según la firma de investigación económica y de mercado Dean Runyan Associates.

La conexión entre la urbanización y la polución de las aguas en las costas plantea una preocupación para las comunidades de rápido crecimiento a lo largo de la costa central de California, desde Santa Bárbara hasta Monterey. "Estas comunidades están localizadas a lo largo de unas de las costas más hermosas del mundo, y se están desarrollando muy rápido," dijo David Beckman, director del Proyecto de Calidad de Aguas Costeras del NRDC. "Es crítico que implementen controles de polución de agua estrictos antes de que las playas acaben tan contaminadas como aquellas del sur de California."

Los "Enemigos de Playas" de California del Sur
El reporte del NRDC identifica jugadores en cuanto a la protección de los visitantes de playas de la contaminación del agua. La lista anual de Enemigos de Playas -- comunidades que no monitorean la polución o advierten al público cuando las aguas no son seguras, o que son incapaces de controlar las fuentes de polución -- incluye el condado de Los Ángeles y 44 ciudades en el sur de California por oponerse a planes de control del desagÜe urbano contaminado, la mayor fuente de polución de playas en la región. Aunque muchas de estas jurisdicciones están tierra adentro, su desagÜe-lleno de basura y bacterias-fluye directamente a las playas, donde contamina el agua de las costas.

Esas 44 ciudades han gastado más de $1.34 millones hasta el momento en un esfuerzo para luchar contra el plan regional de limpieza en la corte. El plan va más allá de los proyectos del control de la precipitación excesiva anteriores requiriendo mejoras, que puedan ser medidas, en la calidad del agua costera y no simplemente que las ciudades, industrias y constructoras prueben que hicieron un esfuerzo. El condado de Los Ángeles, el cual desafió el plan de la limpieza por separado, se rehúso a las peticiones hechas por el NRDC para contabilizar sus costos legales. Los cinco pleitos fueron rechazados por un juez de la corte superior de Los Ángeles en Marzo, pero el condado y muchas de las ciudades están apelando.

La Ciudad de Los Ángeles nombrada "Amigo de Playas"
El NRDC también nombró su lista anual de Amigos de Playas -- jurisdicciones que monitorean las aguas de playas regularmente, cierran playas o notifican al público cuando al menos uno de los estándares de salud de la EPA es excedido, y toman pasos significativos para reducir la polución. Este año la ciudad de Los Ángeles es un Amigo de Playas por pasar la proposición O en noviembre, que pasó apoyada por más del 76 por ciento de los votos y que dedica $500 millones a reducir la basura, los productos químicos tóxicos y las bacterias peligrosas que contaminan los ríos y las playas.

Datos de las Playas en el País
"Testing the Waters" encontró que los estados con el mayor aumento de días de cierres y advertencias durante el 2003 fueron Texas (1,074 por ciento), Washington (700 por ciento), Maryland (405 por ciento), Minnesota (333 por ciento), Michigan (174 por ciento), Nueva York (117 por ciento) e Illinois (102 por ciento). Hawai fue de no tener días de cierres y advertencias en el 2003, a tener 1,169 en el 2004, Maine fue de uno en el 2003 a 56 en el 2004. A nivel nacional el número aumentó un 9 por ciento, de 18,284 días en el 2003 a 19,909 en el 2004.

"Esto es un problema a nivel nacional que demanda una solución a nivel nacional," dijo Nancy Stoner, directora del Proyecto de Agua Limpia del NRDC. "Necesitamos reglas más estrictas para aquellos que no están poniendo de su parte, y necesitamos más ayuda federal para que comunidades locales controlen el escurrimiento y renueven sus sistemas de alcantarillado anticuados. Esta misma semana, el Congreso disminuyó la subvención estatal renovable de Agua Limpia, el principal apoyo federal para la infraestructura del agua. Estamos marchando en reversa." (Para más información sobre el estatus de la subvención renovable del estado, haz clic aquí.)

El 85 por ciento de los días de cierres y advertencias fueron provocados por altos niveles de bacterias, indicando la presencia de desechos humanos o animales. Los mayores culpables son las aguas residuales incorrectamente tratadas, y desagÜe urbano de agua de tormenta contaminada con bacterias. Las bacterias causan un amplio rango de enfermedades, incluyendo gastroenteritis; disentería; hepatitis; problemas del oído, la nariz, y la garganta; y enfermedades respiratorias. Las consecuencias son peores para los niños, la gente de tercera edad, las mujeres embarazadas, y cualquier persona con el sistema inmunológico debilitado.

El agua de playa contaminada no solo presenta un riesgo para la salud pública, también puede afectar el comercio local. La actividad económica relacionada con el océano contribuyó más de $200 billones a la economía de EEUU en el 2000, y el turismo y la recreación en las costas son dos de las actividades comerciales de más rápido crecimiento en el país, según la Comisión de Políticas del Océano de los Estados Unidos. Pero la "economía playera" del país sería aún más robusta si las comunidades no fueran obligadas a cerrar sus playas por causa de la polución. Por ejemplo, un estudio citado en el reporte del NRDC estima que el cierre de una playa en el Lago Michigan puede resultar en pérdidas económicas tan altas como $37,000 al día.

Las razones por las cuales hubo un aumento en cierres y advertencias el año pasado incluyen:

  • La incapacidad continua de la mayoría de las municipalidades para identificar y arreglar fuentes de polución;
  • Monitoreo más frecuente, provocado al menos en parte por reportes anteriores del NRDC;
  • Lluvia más torrencial de lo normal en ciertos estados, la cual arrastró más polución hacia las vías fluviales;
  • La implementación del Acta de Evaluación Ambiental, Cierres y Salud (BEACH), la cual pasó en el 2000 y entró en efecto a principios del 2004. La ley requiere que los estados de las costas y de los Grandes Lagos y otros territorios de EEUU adopten los estándares recomendados de la Agencia de Protección Ambiental (EPA), provee subvenciones para los programas de monitoreo y notificación pública, y requiere que la EPA haga que la información y datos sobre la calidad del agua en las playas sea fácilmente accesible.

Amigos de Playas y Enemigos de Playas

  • Aparte de la ciudad de Los Ángeles, el reporte del NRDC nombró a otros dos Amigos de Playas: La playa estatal Scarborough, Rhode Island (entre Narragansett y Point Judith); y el condado Door, Wisconsin (al noreste de Green Bay).

  • Aparte del condado de Los Ángeles y las 44 ciudades en el área, el reporte nombra a otros dos Enemigos de Playas: El condado Van Buren, Michigan (al oeste de Kalamazoo en el Lago Michigan); y la Playa Atlantic, Carolina del Norte (al sur de la ciudad de Morehead).

"Estos dos grupos representan los mejores y los peores en cuanto a la calidad de agua y la protección de visitantes a las playas," dijo Mark Dorfman, el autor del reporte del NRDC. "Son estudios de casos acerca de que hacer, y que no hacer para proteger a los 180 millones de Estadounidenses que salen a disfrutar de las playas cada año."

Las Recomendaciones del NRDC
El reporte le pide al Congreso que financie completamente el Acta BEACH y el Fondo Estatal Renovable de Agua Limpia, la fuente principal de soporte federal para la infraestructura de agua. El reporte también urge a la EPA a que apriete los controles de derrame y desborde de aguas residuales y de tormenta, asegurar que estados y localidades monitoreen la calidad de sus aguas y que notifiquen al público cuando no estén dentro de los estándares bacteriales, y establecer estándares para proteger al público de patógenos acuáticos.

A nivel estatal y local, el NRDC recomienda que los gobiernos adopten programas de monitoreo y cierres rigurosos, identifiquen las fuentes de polución, y comiencen a limpiarlas. Encima de esto, las autoridades deberían dar advertencias cuando la lluvia torrencial cause que los niveles de bacterias se disparen, y cuando las alcantarillas se rebalsen u otros problemas similares pongan en riesgo la seguridad de las aguas de playa.

Los ciudadanos también pueden hacer un número de cosas para mejorar la calidad del agua en las playas, incluyendo el capturar las desagÜes urbanos contaminados de los techos y los caminos de entrada; el mantener bien los sistemas sépticos; recogiendo los desechos de animales; evitando el uso de fertilizantes y pesticidas químicos en el césped y el jardín; y apoyando legislación y financiamiento para mantener el agua de playas limpia, arreglar los sistemas de alcantarillado antiguos, y proteger los pantanos y la vegetación costera.

NRDC (Natural Resources Defense Council, el Consejo de Defensa de Recursos Naturales) es una organización nacional sin ánimo de lucro que consiste de científicos, abogados y especialistas en el medio ambiente, dedicados a la protección de la salud pública y el medio ambiente. Fundada en 1970, NRDC tiene más de un millón de miembros y activistas en la Internet en todo el país, atendidos desde oficinas en Nueva York, Washington, Los Ángeles, y San Francisco.

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Guide to Finding Clean Beaches
Report: Testing the Waters 2005
National Press Release
Local/Regional Releases:
California | Chicago | Florida | L.A. | N.Y.

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