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LA CONTAMINACIÓN CAUSA MÁS CIERRES DE PLAYAS EN EL LAGO MICHIGAN

Nuevo Monitoreo Descubre Peligrosas Bacterias en Más Lugares y Más Seguido; Se Necesita Mejor Prevención de Polución Para Que los Bañistas Vuelvan al Agua

CHICAGO (Julio 28, 2005) -- Los cierres de playas debido a niveles peligrosos de contaminación bacterial están incrementando en el Lago Michigan en Illinois, según un reporte anual publicado hoy por el Consejo de Defensa de Recursos Naturales (NRDC). El reporte registró 790 días de cierres o advertencias de salud en el 2004, casi el doble de cierres (391) registrados el año anterior. Todos los cierres del año pasado fueron provocados por niveles peligrosos de bacterias en el agua, los cuales indicaban la presencia de desechos humanos o animales.

"En vez de cerrar nuestras playas, limpiemos el agua," dijo Laurel O'Sullivan, coordinadora de campaña de los Grandes Lagos del NRDC. "Las autoridades se han vuelto mas eficientes en encontrar los problemas. Ahora necesitan parar la polución en su punto de origen y reducir el desagÜe de las aguas residuales no-tratadas y limpiar la desagÜe urbano contaminado. El 83 por ciento de los cierres de playas de los Grandes Lagos y el 100 por ciento de los cierres de Illinois fueron causados por fuentes de polución desconocidas."

O'Sullivan habló esta mañana en una conferencia de prensa en el Shedd Aquarium, que a principios de Junio anunció una nueva iniciativa para proteger los Grandes Lagos. En el podio estuvo acompañada por Melanie Napoleon, la directora de la Campaña Educación y Conciencia para los Grandes Lagos del Shedd; Joel Brammeier, el coordinador de hábitat de la Alianza Para los Grandes Lagos; y Rebecca Stanfield, la directora del programa ambiental del Grupo de Investigación de Interés Público de Illinois (PIRG). A nivel nacional el reporte del NRDC registró casi 20,000 días de cierres o advertencias en el 2004, el número más alto desde que el NRDC empezó a registrar el problema 15 años atrás. Una razón, el grupo dice, que el mejoramiento del monitoreo incitado por reportes previos está ahora descubriendo la verdadera magnitud del problema de polución.

El reporte, "Examinando las Aguas," el cual cubre las playas del océano, de bahías costeras, y de los Grandes Lagos está disponible aquí. (Otra organización nacional, La Fundación Surfrider, publicó su reporte "Estado de las Playas" hoy, el cual provee información sobre ecología, acceso, erosión, y calidad de agua en las playas, incluyendo materiales del reporte del NRDC y otras fuentes de información. El reporte se puede ver, en inglés, aquí.)

Aparte de Illinois, los estados con el mayor aumento de días de cierres y advertencias durante el 2003 fueron Texas (1,074 por ciento), Washington (700 por ciento), Maryland (405 por ciento), Minnesota (333 por ciento), Michigan (174 por ciento), Nueva York (117 por ciento) e Illinois (102 por ciento). Hawai fue de no tener días de cierres y advertencias en el 2003, a tener 1,169 en el 2004, Maine fue de uno en el 2003 a 56 en el 2004. A nivel nacional el número aumentó un 9 por ciento, de 18,224 días en el 2003 a 19,950 en el 2004.

"Esto es un problema a nivel nacional que demanda una solución a nivel nacional," dijo Nancy Stoner, directora del Proyecto de Agua Limpia del NRDC. "Necesitamos reglas más estrictas para aquellos que no están poniendo de su parte, y necesitamos más ayuda federal para que comunidades locales controlen el escurrimiento y renueven sus sistemas de alcantarillado anticuados. Esta misma semana, el Congreso disminuyó la subvención estatal renovable de Agua Limpia, el principal apoyo federal para la infraestructura del agua. Estamos marchando en reversa." (Para más información sobre el estatus de la subvención renovable del estado, haz clic aquí.)

Todos los días de cierres y advertencias en las playas del Lago Michigan de Illinois fueron causados por niveles altos, y por lo tanto peligrosos, de bacterias. Los mayores culpables son las aguas residuales incorrectamente tratadas, y de desagÜe urbano de aguas de tormenta contaminado con bacterias. Las bacterias en el agua pueden causar una amplia gama de enfermedades, incluyendo gastroenteritis; disentería; hepatitis; problemas del oído, la nariz, y la garganta; y enfermedades respiratorias. Las consecuencias son peores para los niños, la gente de tercera edad, las mujeres embarazadas, y cualquier persona con el sistema inmunológico debilitado.

Por primera vez, el NRDC analizó datos mostrando cuán seguido las playas de los Grandes Lagos violan estándares de bacterias diseñados para proteger la salud pública. La mayoría de las playas en los Grandes Lagos, incluyendo la mayoría de playas en el Lago Michigan, raramente violan los estándares de salud pública. Pero un pequeño número de playas viola los estándares frecuentemente, incluyendo playas en seis condados de Wisconsin y dos condados en Ohio, que violan los estándares del 20 por ciento o más de las muestras tomadas.

El agua de playa contaminada no solo presenta un riesgo para la salud pública, también puede afectar el comercio local. En Illinois, el turismo en las costas generó $23 billones y más de 298,670 empleos en el 2003, según el departamento de comercio del estado. Pero la "economía playera" de Illinois sería aún más robusta si las comunidades no fueran obligadas a cerrar sus playas por causa de la polución. Un estudio citado en el reporte del NRDC estima que el cierre de una playa en el Lago Michigan puede resultar en pérdidas económicas tan altas como $37,000 al día.

El aumento de cierres y advertencias en las playas del Lago Michigan de Illinois ocurrieron principalmente en las playas del condado Cook. El número de playas monitoreadas y la frecuencia de monitoreo permaneció igual del 2003 al 2004 en ese condado, lo que sugiere que los problemas causados por la polución de las aguas de playa están empeorando.

"El aumento continuo de los cierres de playas en los Grandes Lagos es evidencia de que necesitamos que el Congreso, los estados y las ciudades inviertan en parar los desbordamientos de aguas residuales y en reducir el desagÜe urbano contaminado bajo el plan de restauración de los Grandes Lagos," dijo Brammier de la Alianza.

Amigos de Playas y Enemigos de Playas
El reporte del NRDC identifica jugadores en cuanto a la protección de los visitantes de playas de la contaminación del agua. El NRDC nombró su lista anual de Amigos de Playas -- jurisdicciones que monitorean las aguas de playas regularmente, cierran playas o notifican al público cuando al menos uno de los estándares de salud de la EPA es excedido, y toman pasos significativos para reducir la polución. Los Amigos de Playas de este año son:

  • La ciudad de Los Ángeles
  • La playa estatal Scarborough, Rhode Island (entre Narragansett y Point Judith); y
  • El condado Door, Wisconsin (al noreste de Green Bay).

La lista anual de Enemigos de Playas -- comunidades que no monitorean la polución o advierten al público cuando las aguas no son seguras, o que son incapaces de controlar las fuentes de polución -- incluyen:

  • El condado de Los Ángeles y 44 ciudades en el condado, incluyendo Beverly Hills, Claremont, Pomona y Whittier (vea aquí para una lista completa);
  • El condado Van Buren, Michigan (al oeste de Kalamazoo en el Lago Michigan); y
  • La Playa Atlantic, Carolina del Norte (al sur de la ciudad de Morehead).

"Estos dos grupos representan los mejores y los peores en cuanto a la calidad de agua y la protección de visitantes a las playas," dijo Mark Dorfman, el autor del reporte del NRDC. "Son estudios de casos acerca de que hacer, y que no hacer para proteger a los 180 millones de Estadounidenses que salen a disfrutar de las playas cada año."

Las Recomendaciones del NRDC
El reporte le pide al Congreso que financie completamente el Acta BEACH y el Fondo Estatal Renovable de Agua Limpia, la fuente principal de soporte federal para la infraestructura de agua. El reporte también urge a la EPA a que apriete los controles de derrame y desborde de aguas residuales y de tormenta, asegurar que estados y localidades monitoreen la calidad de sus aguas y que notifiquen al público cuando no estén dentro de los estándares bacteriales, y establecer estándares para proteger al público de patógenos acuáticos. Un suplemento especial de los Grandes Lagos en el reporte encontró que la mayoría de los estados de los Grandes Lagos no notifican adecuadamente al público cuando hay un derrame de aguas residuales.

"Demasiadas veces las familias encaran un riesgo de salud pública grave cuando van a las playas de los Grandes Lagos," dijo Stanfield de PIRG. "Bacterias, virases y otros patógenos en las aguas residuales están siendo echados en las vías fluviales locales. La EPA de Illinois no está advirtiendo al público adecuadamente cuando no es seguro entrar al agua."

El reporte también le piden al Congreso y a la Agencia de Protección Ambiental que provean $7.5 billones en subvenciones federales para que los estados de los Grandes Lagos eliminen el desagÜe de aguas residuales tratadas inadecuadamente, como fue recomendado por el Colaborativo Regional de los Grandes Lagos. Añadido a esto, el reporte del NRDC le pide a la EPA que de $10 millones a su oficina de los Grandes Lagos para intensificar los controles de rebosamientos de alcantarillados y desagÜes de aguas de tormenta, empujar a estados y localidades a que monitoreen la calidad del agua, y asegurarse de que el público sea notificado cuando los estándares de bacterias sean excedidos.

El NRDC recomienda que los gobiernos locales alrededor del país adopten programas de monitoreo y cierres rigurosos, identifiquen las fuentes de polución, y comiencen a limpiarlas. Encima de esto, las autoridades deberían dar advertencias cuando la lluvia torrencial cause que los niveles de bacterias se disparen, y cuando las alcantarillas se rebalsen u otros problemas similares pongan en riesgo la seguridad de las aguas de playa.

Los ciudadanos también pueden hacer un número de cosas para mejorar la calidad del agua en las playas, incluyendo el capturar las escorrentías de los techos y los caminos de entrada; el mantener bien los sistemas sépticos; recogiendo los desechos de animales; evitando el uso de fertilizantes y pesticidas químicos en el césped y el jardín; y apoyando legislación y financiamiento para mantener el agua de playas limpia, arreglar los sistemas de alcantarillado antiguos, y proteger los pantanos y la vegetación costera.

"Esperamos unir nuestras fuerzas para ayudar a proteger las playas de los Grandes Lagos," dijo Napoleon del Shedd. "Las playas son verdaderos tesoros que hacen una diferencia en nuestra propia comunidad y en cada comunidad de los Grandes Lagos. Queremos usar nuestra voz para dejar a la gente saber lo que pueden hacer para ayudar a protegerlas."

NRDC (Natural Resources Defense Council, el Consejo de Defensa de Recursos Naturales) es una organización nacional sin ánimo de lucro que consiste de científicos, abogados y especialistas en el medio ambiente, dedicados a la protección de la salud pública y el medio ambiente. Fundada en 1970, NRDC tiene más de un millón de miembros y activistas en la Internet en todo el país, atendidos desde oficinas en Nueva York, Washington, Los Ángeles, y San Francisco.

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Guide to Finding Clean Beaches
Report: Testing the Waters 2005
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Local/Regional Releases:
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