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GRUPOS DE SALUD PÚBLICA LOGRAN ACUERDO CON EPA PARA DICTAR NUEVO REGLAMENTO DE AGUA POTABLE

Arreglo legal obliga a agencia a proteger a millones de parásitos peligrosos y químicos tóxicos en su agua potable

WASHINGTON (17 de Noviembre, 2005) -- Defensores de la salud pública llegaron hoy a un importante acuerdo con la Agencia de Protección Ambiental (EPA) poniendo fin así a años de demoras en el establecimiento de nuevas salvaguardas contra los gérmenes, parásitos y químicos tóxicos en el agua potable de todo el país. A raíz del acuerdo, presentado ante el Tribunal del Distrito en Washington D.C., EE.UU., la EPA adoptará tres nuevos reglamentos para sistemas de agua municipales durante el año próximo asegurando agua potable más limpia para todas las comunidades.

"El acuerdo de hoy obliga a la EPA a fortalecer las protecciones sanitarias para el agua corriente que decenas de millones de americanos beben o usan para ducharse todos los días," dijo Erik Olson, un abogado del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales (NRDC, por sus siglas en inglés). "La EPA tendrá que dejar de retrasar deliberadamente esta etapa y emitir salvaguardas nuevas y más estrictas para nuestra agua corriente a fin de protegernos de parásitos peligrosos y químicos tóxicos que provocan cáncer, abortos espontáneos y defectos congénitos".

Representado por Earthjustice, el NRDC y San Francisco Bay Area Physicians for Social Responsibility negociaron el acuerdo con la EPA para evitar una prolongada batalla legal. Se estipuló un cronograma ejecutivo para que la agencia desarrolle reglas que disminuyan los niveles de Giardia, Cryptosporidium y ciertos químicos tóxicos en el agua potable pública. (Para obtener una copia en inglés del acuerdo presentado, visite http://www.nrdc.org/media/docs/051117.pdf.)

El acuerdo presentado hoy requiere que la EPA adopte tres nuevas reglas. Primero, la agencia debe adoptar, a partir del 15 de diciembre, una nueva medida que exija y vigile a los proveedores que extraen agua de las capas superficiales. Esto, para impedir que el Cryptosporidium y otros parásitos contaminen el agua corriente. Según los Centros para el control y la prevención de enfermedades, el Cryptosporidium es una de las causas más comunes de enfermedades transmitidas a través del agua en Estados Unidos. En 1993, los elevados niveles de Cryptosporidium en el suministro de agua potable de Milwaukee enfermaron a más de 400,000 residentes. Y recientemente, varios brotes menores han enfermado a cientos de personas.

Segundo, la EPA accedió a adoptar medidas limitando el nivel aceptable de toxinas creadas por el proceso mismo de desinfección del agua potable. La desinfección es necesaria para eliminar las bacterias y los patógenos de los suministros de agua, pero sin las precauciones adecuadas quedan residuos que pueden provocar cáncer y, potencialmente, abortos espontáneos y defectos congénitos.

Finalmente, la EPA acordó publicar una regla a más tardar en agosto de 2006 que exija que los sistemas que usan aguas subterráneas la desinfecten cuando sea necesario.

"Los estadounidenses por fin tendrán las protecciones sanitarias que el Congreso indicó a la EPA que debía proporcionar hace años," manifestó la abogada de Earthjustice Jennifer Chávez. "Este acuerdo garantizará que la agencia establezca los estándares necesarios para el agua potable que reducirán las enfermedades y protegerán la salud pública."

Después de numerosos brotes graves de enfermedades transmitidas por el agua en ciudades de EE.UU., el Congreso enmendó la Ley de Agua Potable Segura en 1996 para, según ha señalado la EPA, "otorgar protecciones reforzadas a fin de que las familias estadounidenses tengan agua corriente segura y limpia". Las enmiendas exigieron a la EPA adoptar un reglamento para disminuir los patógenos microbianos dentro de un plazo determinado, pero el plazo para varias de las regulaciones finales hace mucho que expiró. Por ejemplo, la regla final para el tratamiento de las fuentes de agua potable superficial tendría que haber estado terminada en el año 2000.

La EPA estima que su medida para tratamiento de agua superficial impediría más de un millón de enfermedades y hasta 141 muertes al año. La agencia considera que la medida adoptada para la desinfección de los subproductos tóxicos impediría que cientos mueran de cáncer de la vejiga, disminuiría la incidencia de otros cánceres y podría reducir el número de abortos espontáneos de 4,700 a 1,100 al año.

"Cada año que la EPA demoró la aplicación de estas medidas, la salud de los estadounidenses estuvo en peligro por la exposición a estos parásitos y químicos tóxicos," indicó el Dr. Bob Gould, médico y presidente de SF Bay Area Physicians for Social Responsibility. "Estamos muy contentos de saber que la agencia finalmente comenzará a adoptar medidas que protegerán nuestros suministros de agua potable, y esperamos que la agencia cumplirá su promesa en esta ocasión."

NRDC (Natural Resources Defense Council, el Consejo de Defensa de Recursos Naturales) es una organización nacional sin ánimo de lucro que consiste de científicos, abogados y especialistas en el medio ambiente, dedicados a la protección de la salud pública y el medio ambiente. Fundada en 1970, NRDC tiene más de un millón de miembros y activistas en la Internet en todo el país, atendidos desde oficinas en Nueva York, Washington, Los Ángeles, y San Francisco.

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