La biodiversidad de América Latina es crítica

Latinoamérica es hogar de una gran variedad de plantas, animales y formas de vida. De hecho, América Latina es una de las regiones con mayor biodiversidad del mundo. Según el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (UNEP), alrededor del 60 por ciento de la vida terrestre mundial y diversas especies marinas y de agua dulce se pueden encontrar en América Latina y el Caribe. Proteger la biodiversidad de América Latina es clave para alcanzar los objetivos climáticos mundiales.

América Latina alberga tres de los cinco principales países con mayor cantidad de aves, anfibios, mamíferos, reptiles, peces y plantas. La región amazónica en sí alberga el 10 por ciento de la biodiversidad del mundo. Y estas son solo las especies conocidas; investigadores estiman que hay al menos tres veces más especies de plantas en la Amazonía que las que se conocen actualmente. Si bien la Amazonía es quizás la región biodiversa más reconocida, el resto de América Latina, desde las escarpadas montañas de la Patagonia o los pastizales del Desierto Chihuahuense, hasta el arrecife de coral mesoamericano repleto de peces y especies marinas, es extremadamente importante para la biodiversidad global.   

Lamentablemente, ha habido una rápida disminución en la abundancia de especies y las tasas de extinción continúan en aumento, atribuible en parte a la pérdida de hábitat, la expansión e intensificación agrícola, y una alta dependencia de los recursos naturales que conduce a impactos como la eliminación de la vegetación y la contaminación del agua y el suelo. La contaminación atmosférica local e internacional causan preocupación ambiental y se han observado impactos del cambio climático en los arrecifes de coral. La vida marina también está amenazada; la pesca ilegal, la sobrepesca y la contaminación son problemas comunes en las aguas de Sudamérica. 

Sin embargo, el UNEP también señala algunas formas importantes en que los países latinoamericanos han innovado para proteger la biodiversidad. Entre ellos, la región ha implementado una variedad de enfoques de desarrollo sostenible con bajas emisiones de carbono, aumentando la cobertura de áreas protegidas y limitando el comercio ilegal de la vida silvestre. 

Este 22 de mayo, Día Mundial de la Biodiversidad, con la ayuda de la artista Madeleine Audsley, el Proyecto de América Latina del NRDC celebra algunas de las principales especies de flora y fauna que pueblan la región. 

Madeleine Audsley

Cada año, las mariposas monarcas de América del Norte viajan 3 mil millas desde las montañas de la Sierra Madre de México a través de los Estados Unidos hasta Canadá y de regreso. Durante este cruce continental, polinizan y apoyan ecosistemas saludables. Sin embargo, los herbicidas tóxicos como el glifosato están deteniendo las migraciones de las monarcas antes de comenzar, diezmando las plantas nativas de algodoncillo que sus orugas necesitan para sobrevivir. Hace veinte años, la población de monarcas ascendía a casi mil millones. Pero a medida que el uso del herbicida glifosato comenzó a dispararse, ese número bajó un alarmante 80 por ciento. NRDC no sólo insta a las personas a ayudar a replantar algodoncillo a lo largo de la ruta de migración de la monarca, sino que también lucha contra la peligrosa decisión de la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos de permitir el uso de glifosato y otros herbicidas tóxicos, lo cual es dañino para las mariposas y las personas por igual. 

La vaquita marina es la marsopa más pequeña del mundo y esta al borde de extinción. Solo se encuentran en la parte norte del Golfo de California, un estrecho cuerpo de agua a 160 kilómetros (100 millas) al sur de la frontera de Estados Unidos con México. Quedan alrededor de 10 vaquitas en el mundo, principalmente debido a la gran pesca en la zona. NRDC ha participado en varios esfuerzos para salvar a la vaquita y obligar al gobierno de los EE. UU. a hacer cumplir la Ley de Protección de Mamíferos Marinos, que exige prohibiciones gubernamentales a las importaciones de mariscos que dañan a los mamíferos marinos, que están muy amenazados por la pesca con redes de enmalle. Más recientemente, los EE. UU. amplió la prohibición de los mariscos mexicanos para proteger el hábitat de la vaquita.

La ballena gris del Pacífico migra del Ártico a su destino de primavera en las lagunas de la península de Baja México. Cada invierno, cientos de estos mamíferos marinos de 40 toneladas hacen un viaje épico de alrededor de 16 mil kilómetros (10 mil millas) desde sus zonas de alimentación de verano en el Círculo Polar Ártico hasta la costa de Baja California. Es la migración más larga conocida de cualquier mamífero en el planeta. Después de llegar a su destino, las ballenas rompen la superficie de las claras aguas verdes, hacen sus saltos de espionaje, interactúan con los turistas en pequeños botes de pesca y nutren a los terneros recién nacidos dentro de este prístino y protegido mar del sur. NRDC trabajó con éxito para preservar este hábitat mediante la lucha contra los planes de desarrollo industrial. Ahora, San Ignacio es la última laguna de ballenas intacta a lo largo de la costa de Baja California.  

Hammerhead sharks

En las aguas de América Latina, el tiburón martillo común, una criatura de aspecto prehistórico, habita las zonas cálidas, templadas y costeras. Viajan en escuelas de cientos, pero generalmente no se consideran peligrosos. NRDC ha trabajado para ayudar a frenar el comercio ilegal de aletas de tiburón, muchas de las cuales pasan por países del hemisferio occidental y amenazan al tiburón martillo.  

Andean flamingos

Jessica Carey-Webb

En América del Sur, el jaguar, el huemul patagónico y el flamenco andino son algunas de las especies más emblemáticas del continente. Los jaguares son el gato salvaje más grande del hemisferio occidental y existen en 18 países de América Latina, desde México hasta Argentina. Más recientemente, en la región amazónica, los jaguares han sido amenazados por el aumento de los incendios forestales, que destruyen y fragmentan sus hábitats naturales. El flamenco andino, uno de los más raros del mundo, pasa la mayor parte del día alimentándose de lo que pueda encontrar en los lagos poco profundos de los Andes. Estas hermosas aves rosadas están cada vez más amenazadas por la actividad humana, particularmente la minería. Incluso más al sur, el huemul patagónico, una especie en peligro de extinción (debido a la pérdida de hábitat, la reducción del rango y la fragmentación de la población), se ha adaptado a su hábitat en los escarpados Andes del sur a través del desarrollo de patas cortas y un cuerpo rechoncho y robusto. Su pelaje marrón permite que el huemul se mezcle en un entorno de matorrales densos.

Jaguar

Paul Stevenson via Flickr

En todo el hemisferio occidental, es imprescindible ayudar a mantener y apoyar a estas importantes especies de plantas y animales. Los científicos recomiendan que protejamos el 30 por ciento de las tierras y el 30 por ciento de los océanos para 2030 (30X30) para trabajar hacia un futuro resiliente al clima y restaurar ecosistemas críticos. Con ese fin, el objetivo del Convenio sobre la Diversidad Biológica (CDB) de proteger el 17 por ciento de las áreas terrestres para 2020 ya se ha cumplido por varios países latinoamericanos, incluidos Ecuador, Panamá y Perú. Para la vida marina, el CDB apuntó a una protección del 10 por ciento de las áreas costeras y marinas; objetivos cumplidos por Chile, Colombia y México. América Latina ya es un líder, pero aún queda mucho trabajo por hacer.

About the Authors

Jessica Carey-Webb

ACLS/Mellon Public Fellow, Latin America Campaign Advocate

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